發佈: 2014-03-09 22:45

  美國宇航局為下一代火星車——目標遠大但發射時間被一再推遲的“火星科學實驗室”選出了最終目標。任務科學家22日宣布,這輛同越野車大小差不多的核動力火星車將會前往位於火星赤道附近的蓋爾隕坑(Gale Crater),這個隕石坑的直徑大約是96英里(154.5公里)。他們選擇這裡的關鍵因素是隕石坑中央高近3英里(4.83公里)的一座山,它比西雅圖郊外的雷尼爾山還高。


 

  項目科學家約翰 -格洛辛格在華盛頓史密森航空博物館舉行的記者招待會上說:“這座山並不是一個很高的錐形體,而是一個相對較寬、較低的土墩形結構。這意味著我們的火星車可以爬上去。事實上這或許是我們的太陽系里火星車能夠爬上去的最高的山。”

  科學家最初確定100個可能的登陸點,不過最終這一數字被縮減到4個。格洛辛格博士稱,這4個地點都很有吸引力,讓科研人員從中挑出一個,就如同讓一群人決定最喜歡哪種口味的冰激凌。他說:“最終我們選擇了我們認為最好的一個。”

  “火星科學實驗室”的非正式名稱為“好奇”號,它預計將於感恩節(11月的第四個星期四)后發射升空,並於明年8月駛抵火星,在蓋爾隕坑比較平坦的地方著陸。這一地區的沉積物可能是由很久以前流動的水體帶到這裡來的。為期兩年的任務期間該火星車在往山上爬時,它會經過不同的地質層,情形將會很像地球上的美國大峽谷。加州理工學院的地質學家格洛辛格說:“這就如同閱讀一本長篇小說。我們認為蓋爾隕坑將是有關火星早期環境演變的一本重要小說。”

  尤其是“火星科學實驗室”還會查看露出地面的粘土和硫酸鹽,這些礦物是在有水存在的環境下形成的。如果兩年後該車繼續運行,它將接著爬山,以便研究更多岩石。“火星科學實驗室”比美國宇航局送上這顆紅色行星的前兩輛火星車——“勇氣”號和“機遇”號更大、更重。與這兩輛由太陽能提供動力的火星車不同,“好奇”號將從10磅(4.54公斤)鈈衰變產生的熱量獲得電能。因此該車更不容易受到火星上的氣候變化和塵暴(會遮擋陽光)的影響。除此以外,該車還能攜帶更多先進儀器,例如用來蒸發岩石的雷達和用來確定蒸發產生的氣體是由什麼元素構成的機器。

  “火星科學實驗室”原本打算在2年前發射升空,但是由於技術問題,它的發射時間被一再推遲。為了在合適的時間發射升空,美國宇航局只得等待火星和地球的軌道位置再次排列成行。與此同時,這項任務最初估計的總耗資是16億美元,但是目前這一數字仍在繼續上升:該局6月宣布,它會再投入4400萬美元,令當前的耗資總額達到25億美元。

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